Historia del Ferrocarril Trasatlantico – Panamá 1850 1855.

29 01 2009

El Ferrocarril de Panamá es la línea ferroviaria que une el océano Atlántico con el océano Pacífico a través de Panamá en América Central. Desde el año 2008 el ferrocarril de Panamá es propiedad conjunta de la Kansas City Sounthern Railway y Panamá Holdings, LLC.

Sin embargo sus inicios se remontan al año de 1848 cuando en la costa oeste de Estados Unidos especialmente en California se descubren grandes cantidades de Oro esto se conoce como “La Fiebre de oro de California”, que da como resultado una ola de exploradores e inmigrantes de todo el mundo a California en busca de bonanza.

Rail Panama

Sin embargo no contaron en su exploración los riegos que esto llevaba como las inclemencias del clima, el desconocimiento de las rutas y los ataques por parte de los Indios Nativos americanos. Algunos exploradores van a decidir aventurarse a tomar un Barco desde Nueva York a Chagres; y otro, desde Oregón y California hacia Panamá. Y los que no tenian dinero para pagar este expreso tomaban la ruta de Cabo de Hornos o se iban en caravanas cruzabando el continente Americano.

Existian algunas rutas en Centro America para acortar el tiempo de llegada de los exploradores a su destino, la ruta que existia en Panamá era la que usaron los Españoles para sacar el Oro y la Plata en la época de la conquista que sirvió de comunicación a través del istmo durante más de tres siglos era el Camino Real, más tarde Camino de Cruces. Un relato nos cuenta más acerca del viaje.

Los botes y sus fornidos remeros, hacían un enorme negocio, al cobrar hasta $ 40.00 por persona por transporte hasta Cruces ( en el invierno) o hasta Gorgona en el verano,unas 37 y media millas o 20 millas hasta Panamá. El viaje río arriba por medio de cayuco tomaba de 3 a 3 y medio días, mientras que por un barco, duraba de 8 a 24 horas. Desde Las Cruces hacia Panamá, era un día de viaje, por medio de las mulas cada una de ellas se alquilaba a razón de $ 15 por día, sin incluir el equipaje.( Alonso Roy)

En esta etapa, el tránsito por el istmo se realizó por la antigua ruta, la cual estaba deteriorada, usualmente el tránsito tomaría cuatro o cinco días. William H. Aspinwall, (sobrino de Samuel Howland y Gardiner Greene, fundadores de la firma Howland y Aspinwall), el hombre que había retomado el funcionamiento la empresa «Pacific Mail Steamships», inició un plan para construir un ferrocarril a través del istmo; él y sus socios crearon una empresa, que recaudó $ 1,000,000 de la venta de acciones, y emprendieron el proyecto. Su empresa fue singularmente oportuna, ya que el descubrimiento de oro en California provocó una avalancha de emigrantes que deseaban cruzar el istmo.

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En mayo de 1850, con la primera palada se dio comienzo al proyecto, pero rápidamente, la dificultad del mismo se hizo evidente. El calor era sofocante, y las torrenciales lluvias durante casi la mitad del año requerían que los obreros trabajaran dentro de aguas de hasta cuatro pies de profundidad. La fiebre amarilla y la malaria cobraron sus víctimas, y pese a la continua importación de un gran número de trabajadores, hubo veces que el trabajo se estancó por falta de mano de obra adecuada.

La suerte volvió a tocar en noviembre de 1851, cuando dos vapores se vieron obligados a refugiarse en la bahía de Limón debido a una tempestad. Ya que para ese entonces el muelle del ferrocarril había sido terminado, y se habían colocado 7 millas (11km) de riel hasta Gatún, fue posible desembarcar los buques de carga de los emigrantes y transportarlos por ferrocarril —utilizando vehículos de construcción— por lo menos la primera parte de su viaje a través del istmo. Los directores de la compañía ordenaron de inmediato vagones de pasajeros, y el ferrocarril comenzó a funcionar con 40 millas (64 km) de riel aún por colocar. Esto aumentó enormemente el valor en acciones de la empresa, lo que le permitió financiar el resto del proyecto.

En enero de 1855; Culebra la cúspide de la Divisoria continental de las Américas en la región, fue alcanzada desde el lado Atlántico, treinta y siete kilómetros de rieles habían sido colocados desde Colón. Para la medianoche del 27 de enero de 1855 una segunda brigada, que trabajaban bajo condiciones menos difíciles, completaron once millas (18 km), de riel desde Panamá hasta la cúspide. Al día siguiente la primera locomotora transitó de mar a mar. En el momento de la terminación la carretera se extendía 48 millas. (77 km).

Concluidas las 48 millas (77km) el ferrocarril fue proclamado como la maravilla de ingeniería de esa época. La línea fue construida como doble vía. La terminal de Atlántico se encuentra en Colón(antiguo Aspinwall); y la del Pacífico en la Ciudad de Panamá.

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Hasta la apertura del Canal de Panamá, el ferrocarril transportó el mayor volumen de carga por unidad de longitud que cualquier otro en el mundo. La existencia del ferrocarril fue fundamental en la selección de Panamá como el sitio para la construcción de un canal. En 1881 la compañía francesa Compagnie du Canal Universal Interocéanique adquirió los derechos de control de «Panama Railway Company». En 1904 el gobierno de Estados Unidos le compró el ferrocarril a la compañía francesa. Para ese entonces los activos del ferrocarril incluían unas 75 millas (120 km) de riel, 35 locomotoras, 30 vagones de pasajeros, 900 vagones de carga.

Se estima que más de 12,000 personas murieron en la construcción del ferrocarril, aunque la «Panama Railway Company» no dio datos oficiales el total pudo haber sido mayor. Enfermedades como el cólera y el paludismo cobraron la vida de sin numero de obreros. Los obreros del ferrocarril provenían de Estados Unidos, Europa, China, las Antillas, incluyendo algunos esclavos africanos. Muchos de estos obreros habían venido a Panamá en busca de fortuna, y poseían poca o ninguna identificación. La mayoría morían sin un hogar, sin conocer a sus parientes más cercanos, y sin un apellido.

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